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Innocuité des médicaments

Les médicaments peuvent vous aider à retrouver la santé, à prévenir une maladie ou à vous sentir mieux. Cependant, les médicaments, qu’ils soient d’ordonnance ou en vente libre, comportent à la fois des bienfaits et des risques.

Lorsque les scientifiques étudient un nouveau médicament dans le cadre d’une étude clinique, ils utilisent le terme « effets indésirables » pour désigner les problèmes qui surviennent chez les personnes qui prennent ce médicament. Bien que ces effets indésirables ne soient pas nécessairement liés à la prise du médicament étudié, il est tout de même important de les noter et de tenter de déterminer si un lien de causalité existe. Un problème qu’on sait associé à un médicament donné est appelé « effet indésirable » ou « réaction indésirable » par les spécialistes de l’innocuité des médicaments; le terme couramment employé est « effet secondaire ». Ce type de manifestation constitue une grande préoccupation pour les patients et les médecins.

En tant que société pharmaceutique multinationale, nous avons la responsabilité éthique et réglementaire de surveiller l’innocuité des médicaments que nous mettons au point. Dans le cadre de son engagement envers la sécurité des patients, Pfizer emploie des spécialistes de l’innocuité des médicaments partout dans le monde, y compris ici au Canada, qui assurent le suivi des déclarations d’effets indésirables.

La déclaration des effets indésirables vise à fournir toute l’information pertinente sur les bienfaits et les risques des médicaments afin d’aider les patients, les professionnels de la santé et les organismes de réglementation à prendre des décisions éclairées concernant leur utilisation.

Découvrez-en plus sur l’innocuité des médicaments et vous.

L’innocuité des médicaments et vous : comprendre les « effets secondaires »

Les médicaments peuvent vous aider à retrouver la santé, à prévenir une maladie ou à vous sentir mieux. Cependant, tous les médicaments, qu’ils soient d’ordonnance ou en vente libre, comportent à la fois des bienfaits et des risques. Les bienfaits sont des effets positifs, comme le soulagement de la douleur, la diminution de la taille d’une tumeur ou la réduction du taux de cholestérol sanguin. Les risques représentent quant à eux les possibilités qu’un médicament entraîne des effets négatifs indésirables ou inattendus. La plupart de ces effets sont mineurs et passagers, comme la sécheresse de la bouche ou une insomnie temporaire, mais certains peuvent être graves, comme l’augmentation du risque d’hémorragie ou de crise cardiaque.

Lorsque les scientifiques étudient un nouveau médicament dans le cadre d’une étude clinique, ils utilisent le terme « effets indésirables » pour désigner les problèmes qui surviennent chez les personnes qui prennent ce médicament. Bien que ces effets indésirables ne soient pas nécessairement liés à la prise du médicament étudié, il est tout de même important de les noter et de tenter de déterminer si un lien de causalité existe. Un problème qu’on sait associé à un médicament donné est appelé « effet indésirable » ou « réaction indésirable » par les spécialistes de l’innocuité des médicaments; le terme couramment employé est « effet secondaire ». Ce type de manifestation constitue une grande préoccupation pour les patients et les médecins. Tout médicament, quel que soit son degré d’innocuité et d’efficacité, peut causer des effets secondaires. C’est pourquoi les bienfaits éventuels d’un médicament doivent être soupesés par rapport aux risques possibles. Les organismes de réglementation gouvernementaux examinent les données sur les bienfaits et les risques d’un nouveau médicament obtenues auprès de patients dans le cadre d’études cliniques avant d’en approuver l’utilisation par le public. Les décisions des médecins et des patients reposent sur les besoins et les préférences des patients en matière de santé.

Vos décisions en ce qui a trait aux médicaments doivent être prises en collaboration avec votre médecin et les autres professionnels de la santé que vous consultez. Lorsque vous prenez ce genre de décision, vous devez aussi tenir compte du risque que pose le fait de ne pas traiter l’affection dont vous souffrez. Le défi consiste à déterminer si le risque d’effets secondaires l’emporte sur les bienfaits possibles du médicament utilisé pour traiter ou prévenir une maladie. En vous informant sur l’innocuité, les bienfaits et les effets secondaires des médicaments, vous pourrez prendre des décisions plus éclairées avec votre équipe soignante.

Will a medicine have side effects?

The perfect medicine would target only the health problem and have no other effects on the body. Such a perfect medicine doesn’t exist, however. All medicines have the potential to produce effects beside their intended ones. The chance of experiencing side effects varies widely, depending on the medicine, how it is used, what other medicines a person is taking, and an individual’s characteristics (such as age, weight, other diseases, and risk factors).

With your doctor, explore the answers to these questions about any new medicine:

What is the chance that side effects will occur?

Your doctor can’t predict for certain whether you will experience a particular side effect or not, but he or she can inform you of what to look out for, and how to respond if such effects occur.

Some medicines seldom cause side effects, while others (such as some cancer drugs) can produce such effects in almost every user. Some side effects are common with a particular medicine, while others are rare. Some adverse events are serious in nature and others are nonserious.

What are the possible consequences?

You may have noticed that some medicines come with warning labels about rare or uncommon, but serious, adverse events. In general, these merit concern because the consequences pose a serious risk of life-threatening or permanent harm. Even the chance of a rare serious adverse event occurring in someone increases if large numbers of people take that medicine over time; however, the benefits provided by the medicine may still be worth the risk, depending on factors including the seriousness of the underlying disease.

Medicines must undergo extensive testing before being approved for sale, and manufacturers and government regulatory agencies continue to monitor for adverse events (which may or may not be related to the medicine) after approval. Medicines that demonstrate the potential to cause serious side effects are only approved if the known benefits of the medicine for the condition it is intended to treat outweigh the apparent risks. For this reason, minor side effects (those that cause no lasting problems and often go away on their own) are much more common than serious ones. Pharmaceutical companies and regulatory agencies have set up systems to gather and respond quickly to reports of serious and unexpected adverse events in patients taking approved medicines.

Side effects also vary in how bothersome they are. For example, a medicine may cause great discomfort, like itching or headache, but without causing any permanent harm. Depending on the benefits offered by the medicine, many patients and doctors may accept only side effects that are neither serious nor very bothersome. (Note: Some effects that themselves might not be deemed serious, such as drowsiness, can cause serious personal safety risks if the person operates a car or machinery. Be sure to follow all label and package warnings about activities while using a medicine.)

Is there anything I can do to reduce the risk of side effects?

Definitely. Start by asking your doctor or pharmacist about the potential for side effects with any new medicine, whether prescription or non-prescription.

Know your medicines. Learn the name (generic and brand) of all medicines you take, and what condition they are intended to treat. Keep an up-to-date list of all your medicines (prescription, nonprescription, and dietary and herbal supplements), including dosage, and bring it to all medical appointments. If you research your medicines on the Internet, double-check what you learn with your doctor or pharmacist, because not every Web site is reliable. Major pharmaceutical companies have informational Web sites for patients regarding the medicines they produce, and these may be a good place to start. Government organizations that regulate medicines, like Health Canada.

Read the label and follow directions. Once your prescription is filled, take the medicine exactly as prescribed. If you forget to take it or intentionally skip a dose, ask the doctor or pharmacist what to do (don’t automatically double up the next dose). And if you have trouble affording your medicine, don’t split pills to save money. (With some medicines, taking partial doses can be harmful.) Instead, ask about more affordable alternatives, or available programs to help people get access to treatments they need.

If you read something on the label or package insert of your prescription medicine that alarms or confuses you, don’t just ignore it or avoid taking the medicine! Talk to your doctor about your concerns. Your doctor prescribed the medicine to give you a particular set of benefits, and you and your doctor should discuss whether the benefit/risk profile of this medicine is appropriate for you.

Know your health care history and share it with your health care professional. If you have had any allergies, sensitivities, or side effects with medicine in the past, say so. Make sure your doctor knows about all current and past health conditions and risk factors.

Avoid interactions. Some side effects may result from taking a medicine with a specific food or beverage (such as grapefruit juice) or another medicine or health-related product (including vitamins and herbal supplements), which may cause harmful interactions. Note and follow any warnings on the label or packaging about interactions, and ask the doctor or pharmacist what else you should know (such as whether or not the medicine should be taken with food, or whether it’s safe to take it with other medicines you already take).

Minimize side effects if possible. Side effects with some medicines may be reduced by taking them with meals or at a certain time of day or through other strategies. Again, follow the label or packaging, and ask your doctor or pharmacist for tips.

What action should I take if I experience a possible side effect?

Keep track of a medicine’s effects on body and mind. Ask your doctor what to expect from your medicine—how soon you should experience improvement, what side effects may occur, and whether you will need any follow-up testing or monitoring. Know what to do if you experience side effects and when to alert your doctor. If in doubt about whether to alert your doctor, it is better to do so. It’s a good idea to write down any changes or possible side effects you experience.

Not every change you may experience when taking a medicine is necessarily a side effect of that medicine, but it is still important to contact your health care professional. Sensations or symptoms may result from an underlying health problem or an interaction between two medicines you are taking. Your doctor must consider when the problem started, other possible causes for it, and the known side effects profile of the medicine itself. The doctor’s recommendations might include discontinuing medicine for your condition, changing to another medicine, or changing the dosage.

The appropriate choice will depend on how important the benefits of the medicine are to your health, and how serious or bothersome the side effects are.